De Belgische Bank van de Arbeid is oorspronkelijk opgericht als coöperatieve werkliedenbank.

De oprichting in 1913 van een eigen werkliedenbank, de Belgische Bank van de Arbeid, was een initiatief van de socialistische politicus Edward Anseele (1856-1938). Anseele had toen al 10 jaar gepleit voor de oprichting van een coöperatieve arbeidersbank, die het geld van de werknemers en de coöperatieven zou bundelen. Het startkapitaal werd voornamelijk bijeengebracht door de coöperatieve Vooruit. Het ontwerp voor het bankgebouw werd in 1920 toevertrouwd aan architect Oscar Van de Voorde (1871-1938). Tot dan toe had architect Ferdinand Dierkens (1856-1936) alle grote gebouwen van de socialistische beweging ontworpen. Mogelijk kreeg Van de Voorde de opdracht omdat men een degelijke en klassieke uitstraling voor de hoofdzetel wilde, in een stijl die aansloot bij de andere financiële instellingen op de Kouter, toen het financiële centrum van Gent.

De statige, neoclassistische gevel in natuursteen met veel klassieke elementen zoals zuilen, kroonlijsten, friezen en attica is imposant en straalt vertrouwen uit. Siervazen, gebogen frontons en guirlandes decoreren de toegangen. Alleen de bas-reliëfs en de andere sculpturen, ontworpen door Geo Verbanck (1881-1961), verraden de link met de socialistische arbeidersbeweging. Ze stellen respectievelijk de landbouw, de mijnbouw, de textielindustrie, de metaalnijverheid en de bouwnijverheid voor. Op een sokkel op de kroonlijst staan groepen putti die de industrie, de handel, de scheepvaart, de wetenschap en de kunst symboliseren.

Het interieur van de bank heeft een volkomen andere sfeer. Er zijn – voor die tijd – eigentijdse materialen gebruikt zoals stalen liggers, smeedijzer, verschillende Belgische marmersoorten en glas-in-loodramen. In alles herkent men de meer moderne art-decostijl. Op de gelijkvloerse verdieping bevinden zich de lokettenzaal, de directeurswoning en de conciërgewoning. Vanuit de hal leidt een brede staatsietrap naar de verdieping waar de galerij met glastegels in de vloer en de lichtkoepel met florale motieven de aandacht trekken. Aan de straatkant ligt de merkwaardige rookkamer in oosterse stijl, met veelkleurige hoefijzerbogen.

In 1923 werd het gloednieuwe bankgebouw in gebruik genomen. Voor Anseele was de Belgische Bank van de Arbeid tegelijk het decor van zijn grootste triomf, de oprichting van een werkliedenbank als tegengewicht tegen de heersende burgerij, als van zijn grootste nederlaag, het faillissement in 1935. Ten gevolge van dat faillissement werd ook een groot deel van de bezittingen van de socialistische coöperatieve Vooruit verkocht. Het duurde tot 1959 voor dat faillissement was afgehandeld. Minder dan de helft van de deposito’s werd terugbetaald.

Aan het einde van de jaren 1990 kocht de Provincie Oost-Vlaanderen het gebouw en bracht er een aantal diensten onder. De Provincie startte met een restauratiecampagne van de interieurs. Deze werken waren nog niet voltooid toen in 2011 de Stad Gent het pand kocht. In 2013 nam het Stadsontwikkelingsbedrijf AG SOB, nu sogent, er zijn intrek. Het pand werd voort gerestaureerd en omgevormd tot een hedendaagse kantoorruimte. Sogent voert het stedelijk beleid uit rond kwalitatieve stadsontwikkeling en efficiënt vastgoedbeheer. Daarnaast beheert sogent ook de onroerende goederen van het OCMW Gent in Vlaanderen.

De voormalige lokettenzaal van de Belgische Bank van de Arbeid dient nu als tentoonstellingsruimte. Naast een wisselende presentatie van eigen projecten, zet sogent deze ruimte ook open voor gasttentoonstellingen over stadsontwikkeling, wonen en architectuur in Gent.

Adres: Voldersstraat 1

Functie: kantoren Stadsontwikkelingsbedrijf Gent

http://www.sogent.be

Het gebouw is gedeeltelijk toegankelijk voor het publiek

Bouwsculpturen van Geo Verbanck op de Belgische Bank van de Arbeid